Las 5 Densidades Radiológicas

En tu práctica profesional te verás obligado a interpretar imágenes radiológicas cada día. La radiografía es, básicamente, una imágenes en escala de grises. ¿Conoces las 5 densidades radiológicas básicas?

En radiología convencional, la formación de la imagen resulta de la interacción de los rayos X con el cuerpo humano.

Los distintos tejidos absorben la radiación en distintos grados según sus características. La radiación que logra atravesar los tejidos impresiona a la placa radiográfica. La placa,  al ser revelada, mostrará una imagen en escala de grises, que representa a las distintas estructuras del cuerpo.

Cómo de forma la imagen en Radiología

En radiología, la formación de la imagen resulta de la interacción de los rayos X con el cuerpo humano.

Básicamente los pasos para obtener una radiografía son:

  1. El tubo de rayos X emite un haz de radiación (rayos X)
  2. La radiación atraviesa el cuerpo del paciente.
  3. Los distintos tejidos la absorben en distintos grados según sus características.
  4. La radiación que logra atravesar los tejidos impresiona a la placa radiográfica.
  5. La placa,  al ser revelada, mostrará una imagen en escala de grises, que representa a las distintas estructuras del cuerpo.

¿Cuáles son los factores que determinan que la radiación sea más o menos absorbida? Los principales son:

  • El número atómico del átomo irradiado
  • El espesor del material atravesado
  • La densidad de dicho material (en nuestro caso tejido corporal)
  • La energía que posea el haz de radiación (longitud de onda de la radiación incidente).

Este efecto de absorción, dispersión y penetración hace  que en el cuerpo humano podamos encontrar 5 densidades radiológicas básicas, con las cuales vamos a poder interpretar una radiografía. De estas densidades, cuatro pertenecen a la economía humana, y sólo una de ellas es de naturaleza externa.

Esquema que representa la absorción de los rayos X por los distintos tejidos, la radiación transmitida y su traducción en la imagen radiológica. Sí las estructuras evaluadas tuvieran idéntico espesor, la absorción de la radiación dependería de su densidad y número atómico, que aumentan de izquierda a derecha. Por lo tanto, el número de rayos absorbidos disminuye en el mismo sentido. La imagen obtenida será más oscura cuánto mayor sea la cantidad de radiación qué logra atravesar la materia.

Terminología en Radiología

La terminología correcta para describir las imágenes Radiología refiere a las cualidades de penetración del haz de rayos X y de absorción de la radiación por los tejidos atravesados.

En la radiografía, el negro, indica que los rayos no han sido atenuados (absorbidos), decimos qué es radiotransparente o radiolúcido. Por el contrario, el blanco sugiere que la densidad del tejido no deja pasar la radiación y el término que lo describe es radiodenso o radiopaco.

Las cinco densidades radiológica básicas

Las cinco densidades radiológicas básicas se identifican como distintos tonos, del negro al blanco, en escala de grises y son (Fig. 2):

  1. Aire – negro.
  2. Grasa – Gris más oscuro.
  3. Agua / Partes Blandas –  Gris claro.
  4. Calcio / Hueso – Blanco.
  5. Metal – blanco opaco.

Sólo las 4 primeras se encuentran naturalmente en el organismo. El metal siempre proviene del exterior, ya sea en la forma de cuerpos extraños, prótesis u otros dispositivos médicos. El material de contraste en radiología, contiene elementos de alto número atómico (bario, yodo) y por lo tanto su densidad es la del metal.

Las 5 densidades radiológicas. En el de este está matraz se pueden ver 4 densidades, 1. El aire, negro o radiotransparente. 2. La densidad grasa del aceite, es gris más oscuro que la siguiente. 3. Agua que representa a la sangre y las partes blandas, es gris claro. 4. El metal, blanco opaco, se muestra en la llave inmersa en el agua. 5. En la mano que sostiene el matraz, los huesos son radiopacos (blanco) y representan la densidad del calcio.

1. Densidad Aire

Los rayos X atraviesan el aire sin ninguna resistencia. No hay absorción y toda la radiación emitida impresiona la placa y se verá en la imagen cómo el tono más oscuro.

Esta densidad se identifica fácilmente por ser de color negro radiotransparente o radiolúcido).

Dentro del organismo se encuentra en los pulmones y en el interior del tubo digestivo.

2. Densidad Grasa

El tejido adiposo absorberá un mínimo de radiación, pero algo mayor que el aire.

Esta mínima atenuación, se traduce como un tono algo gris, un poco más claro que el del aire.

Se puede ver en el tejido celular subcutáneo, en las interfases entre músculos y tejidos y rodeando a los órganos intraabdominales y retroperitoneales.

3. Densidad Agua

Los tejidos blandos, que tienen una gran proporción de agua, atenúan parcialmente el paso de los rayos X, en mayor proporción que la grasa.

En las radiografías se visualiza de color gris, más claro que el tejido adiposo.

Además de los músculos y tendones, la puedes ver en el mediastino (corazón y grandes vasos), en órganos sólidos (hígado y bazo) y en los órganos huecos que contienen líquido (vejiga, vesícula biliar) o material semisólido (tubo digestivo).

Las 5 densidades en una radiografía de tórax PA. En este paciente con antecedentes de herida por arma de fuego, las pequeñas imágenes focales con densidad metálica representan perdigones. La densidad calcio se observa en las estructuras óseas. El mediastino, con el corazón y los grandes vasos, muestra densidad de partes blandas. La densidad grasa se observa en las interfases de las paredes del tórax. El aire de los pulmones muestra la densidad más baja, siendo radiotransparente.
Urograma Excretor. La densidad del aire se observa en la luz intestinal. La densidad agua de las partes blandas señala el músculo psoas izquierdo. La interfase de grasa característica delineando el el músculo psoas derecho, está señalizada con flechas blancas. La densidad del calcio se observa en las estructuras ósea. El contraste yodado en el interior del sistema de excreción presenta densidad metálica.

4. Densidad Calcio

El calcio, tiene alto número atómico y absorbe gran proporción de la radiación recibida.

La radiación que llega a la placa es mínima y en la imagen el tejido se verá blanco. En la descripción de la imagen, el término que debes usar es radiopaco o radiodenso.

Es la densidad característica del hueso normal. También puedes verla en litiasis y  estructura normales habitualmente radiolúcidas que se calcifican (por ejemplo, los cartílagos costales).

5. Densidad Metal

No la encontrarás en el cuerpo humano en condiciones normales.

Los metales absorben aún más radiación que el calcio.

En la radiografía se verá de color blanco muy intenso.

Es la densidad que se presentan las prótesis, material de osteosíntesis, marcapasos y otros dispositivos médicos. También se ve en los proyectiles, en las secuelas de heridas por arma de fuego.

Los contraste radiológicos orales o intravenosos, presentan esta densidad porque contienen elementos de alto número atómico.

Repasamos

Revisamos los conceptos que describimos previamente en est video que puedes ver en nuestro canal de YouTube.

Resumen

Cuando un haz de rayos X atraviesa la materia, se reduce su intensidad a medida que la energía se absorbe o se dispersa.

El grado de atenuación depende de la energía de los rayos X y del número atómico y la densidad física del tejido.

La diferente absorción de rayos X por los distintos tejidos del organismo permite obtener una imagen radiográfica en tonos de grises.

Se describen 5 densidades radiológicas básicas: aire, grasa, agua / partes blandas, calcio / hueso y metal.

Bibliografía

Dr Mostafa Mahmoud El-Feky and Dr Jeremy Jones et al. Radiology for students (curriculum) disponible en línea en Radiopaedia.org

Simón García Maldonado, Alicia García Martínez, Alba Mª Moreno del Salto. Basic Radiological Densities. Disponible en línea en Radiology and Physical Medicine

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